Trudno wyobrazić sobie współczesną medycynę bez antybiotyków. Wynalezienie penicyliny należy do największych odkryć w całej historii ludzkości. Alexander Fleming uznawany za jej odkrywcę zaliczany jest natomiast do grona najbardziej cenionych naukowców.

1421533_pills_drugsNie wszyscy zdają sobie jednak sprawę, że Fleming nie był pierwszym naukowcem, który zainteresował się leczniczymi właściwościami pleśni. Wcześniej podobne prace prowadził francuski lekarz Ernest Duchense. Niestety, zanim zdążył rozwinąć swoje badania i zaprezentować je szerszemu gronu naukowców, zmarł na gruźlicę.

Odkrycie Fleminga nie było jednak w żaden sposób związane z pracami Francuza. Słynny naukowiec dokonał swojego odkrycia przypadkiem, badając pleśń, która rozwinęła się na resztkach pożywienia pozostawionych w jego laboratorium.

Fleming nie był jednak w stanie samodzielnie wyizolować substancji czynnej odpowiedzialnej za zwalczanie bakterii. Zaprosił do swoich prac dwóch innych naukowców, Howarda Waltera Florey’a i Ernsta Borisa Chaina. W 1938, ponad 10 lat po rozpoczęciu badań Fleminga udało się im wyizolować cenny składnik. Za to niezwykłe okrycie w 1945 r. wszyscy zostali uhonorowani nagrodą Nobla.

Po dziś dzień penicylina i podobne jej antybiotyki należą do najczęściej stosowanych leków. Trudno nawet próbować oszacować, jak wiele istnień zostało dzięki niej uratowanych.